為什麼颶風總是襲擊美國東海岸而不是西海岸?

颶風既在美國大陸以東的大西洋盆地(即大西洋、墨西哥灣和加勒比海)形成,也在美國以西的東北太平洋盆地形成。然而,東北太平洋的颶風幾乎從未襲擊美國,而大西洋盆地的颶風平均每年襲擊美國本土不到兩次。

造成這種差異的主要原因有兩個。第一個原因是,北半球的颶風在熱帶和亞熱帶緯度形成,然後傾向於向西北偏西方向移動。在大西洋,這樣的行徑軌跡經常把颶風帶到美國東海岸附近。在東北太平洋,同樣的西北偏西的軌道把颶風帶到更遠的海上,遠離美國西海岸。

第二個因素是沿美國東海岸和西海岸的水溫差異。沿著東海岸,墨西哥灣流提供了一個溫暖(高於80華氏度,或26.5攝氏度)的水域來源,這有助於維持颶風。然而,沿著西海岸,海洋表面溫度很少上升到70華氏度以下(20攝氏度以下),即使在盛夏也是如此。這種相對涼爽的溫度不能提供足夠的熱能來維持颶風的力量。因此,偶爾回到美國的東北太平洋颶風會遇到太平洋較冷的水域,這可以迅速降低風暴的強度”。

颶風幾乎總是在溫度高於華氏80度的海水上形成,一般是在被稱為信風的由東向西流動的地帶。它們隨著信風向西移動,也慢慢向極地漂移。最終,如果它們持續足夠長的時間,它們將向極地漂移,足以進入中緯度地區普遍存在的西風帶。當這種情況發生時,颶風 “迴旋 “向東,此後遵循的路徑通常既向東又向極。

在大西洋地區,颶風形成於從熱帶大西洋中部到墨西哥灣的任何地方。那些在大西洋中部和加勒比海地區形成的颶風通常開始時向西移動;當它們迴旋時,它們可能襲擊北美大陸。一些在墨西哥灣開始的風暴可能從一開始就向極地和東部移動。

在東太平洋地區,人們必須一直走到墨西哥中部的海岸線,才能找到足以維持颶風的水。這種溫暖的水位於東風帶內,所以幾乎所有在那裡形成的風暴都遠離海岸,向西移動。當這些風暴捲土重來時,它們通常在北美海岸以西數千公里的地方。

少數風暴緊鄰著海岸線,其中一些最遠到達下加利福尼亞北部,並能以颶風襲擊陸地。但是,為了一直到達美國西海岸,這些風暴必須穿越一段很長的海域,而這段海域太冷,無法維持颶風強度。偶爾,熱帶風暴確實襲擊了南加州沿海。但當到達岸邊時,已經失去了颶風的威力,儘管他們仍然可能帶來非常大的降雨造成洪水。

從本質上講,加利福尼亞海岸外湧出的非常冷的水,使加利福尼亞沿海地區擁有如此涼爽、良性的氣候,也保護它不受颶風的影響。顯示颶風潛在強度分佈的實時地圖清楚地顯示了全世界能夠承受颶風的各個地區。