什麼是棉花糖實驗? 我們可以從中學到什麼?

由心理學家沃爾特·米歇爾(Walter Mischel)所建立的棉花糖實驗,它是有史以來最著名的心理實驗之一,這個實驗的目的是讓兒童在立即獲得獎勵和延遲獲得更多獎勵之間做出抉擇。

米歇爾及他的同事在研究中發現,在孩童時期延遲滿足的能力越強與未來的成功有著密切的相關性。最近的研究進一步證實這些發現,並在兒童對自我控制上與未來發展之間有更深入的了解。

棉花糖實驗的原始測試方法

米歇爾和同事在研究中使用的棉花糖實驗原始版本,主要是將一位孩子帶進一間房間並給予獎勵,通常是棉花糖或其它令孩子喜歡的東西。

這些受測的孩子被告知,稍後研究人員會離開房間,但如果他們能等到研究人員回來,他就會獲得兩個棉花糖,從原本一顆棉花糖變成兩顆棉花糖。但如果他們無法等待研究人員回來就把棉花糖吃掉,那麼他就不會得到第二顆棉花糖。

然後研究人員會離開房間一段特定的時間,通常是15分鐘,但有時長達20分鐘,或者有些實驗會一直等到孩子無法再繼續等待,忍不住吃掉他眼前的棉花糖。

在1960年代末和1970年代初的六年多中,米歇爾和他的同事對數百名在史丹佛大學校園就讀幼稚園的兒童重複進行棉花糖實驗,這些孩子參加實驗時年齡都介於3到5歲之間。

研究人員使用的棉花糖測試有進行變化,包括幫助孩子提升延遲滿足的不同方法,例如在孩子面前遮住零食或讓孩子思考其它事情來使他們的注意力從零食上轉移。

多年後,米歇爾及同事追蹤他們最初的棉花糖實驗測試者,他們發現一些令人驚訝的情況,那些在棉花糖測試中能夠在幼童時期延遲滿足的孩子,在認知能力、應對青春期壓力和抵抗挫折的能力等方面,往往有明顯更好的表現,就連SAT分數也比不能抵抗即時獎勵誘惑的孩童要高。

這些結果使研究人員得出結論,通過棉花糖測試和獲得延遲滿足能力的人,這個因素會是他們未來成功的關鍵。

然而,米歇爾和他的同事們對研究結論看法更加謹慎。他們認為如果對更多參與者進行研究,棉花糖測試中的延遲滿足與未來學業成功之間的聯繫可能會減弱。他們還觀察到兒童的家庭環境等因素,對未來成就的影響可能也比棉花糖實驗的影響要大。

 

近期相關研究的發現

米歇爾及同事所發現的童年延遲滿足與未來學業成就之間的關係,引起許多學者的關注,而棉花糖實驗成為歷史上非常著名的心理實驗之一。

而近幾年的研究,以使用棉花糖實驗為基礎,並設定更多條件來延伸證實在不同情況下會有哪些不同的結果,以及棉花糖實驗的結果是否在各種條件下都成立。

1. 延遲滿足與環境可靠性

2013 年,CelesteKiddHollyPalmeriRichard N.Aslin發表一項研究關於在延遲滿足與兒童自我控制的實驗中添加一個新的條件,那就是分別用可信任和不可信任的人和環境去做個別測試。

在這項研究中,孩子會分成兩批在他們信任與不信任的人和環境中進行測試,在以這兩種條件下進行棉花糖測試之前,受測的孩子都會需要完成一個與藝術相關的事情

在不信任的環境下,給孩子一套用過的蠟筆,並告訴他們,如果他們等待不去拿蠟筆畫畫,那麼研究人員會給他們買一套更大且全新的蠟筆。

研究人員會在兩分半後空手回來,然後研究人員會重複這一件事,但是都不給跟孩子承諾的全新蠟筆。而另一批孩子們也是做同樣的事情,但研究人員會帶著承諾的藝術用品回來。

完成不信任與信任的環境建置後,接著對孩子們進行棉花糖實驗。研究人員發現,處於不信任狀態的孩子平均只等了大約3分鐘就吃掉棉花糖,而處於信任狀態的孩子平均可以等待約12 分鐘,這個等待時間足足多了4倍。

研究結果顯示兒童延遲滿足的能力不僅僅是自我控制的結果,這也與他們所處的環境是否可以被信任有直接的關係。

因此,結果表明在棉花糖測試中,孩子的自我控制能力與他們對環境的了解有關,進而導致他們決定是否應該要延遲滿足。

2. 棉花糖實驗複製證明研究

2018 年,另一組研究人員Tyler Watts、Greg Duncan和Haonan Quan對棉花糖實驗進行概念複製驗證

這項研究不是直接複製原始的棉花糖實驗,因為它沒有重建與米歇爾和他的同事相同的方法。這些研究人員仍在評估童年延遲滿足與未來成功之間的關係,但他們的實驗方法不同。

Tyler Watts和他的同事使用國家兒童健康與人類發育研究所(National Institute of Child Health and Human Development)對早期兒童和青年發展研究的數據,該研究包含900多個兒童的不同樣本。

特別的是研究人員將他們的分析重點放在出生時母親沒有完成大學學業的孩子​​身上,因為這可以更貼近不同種族的美國兒童和不同家庭的經濟狀況。

孩子延遲滿足每多一分鐘就代表他著青春期學業成績的小幅增長,但增漲幅度遠小於米歇爾研究報告中的增幅。此外,當家庭背景、早期認知能力和家庭環境等因素得到控制時,這種關聯性幾乎消失了。

重複研究的結果導致許多新聞媒體聲稱米歇爾的棉花糖實驗結論已被揭穿是假的。然而,事實上並不是那麼黑白分明,這項新研究證明了心理學家已經知道的事情,富裕和貧困等因素會影響一個人延遲滿足的能力。

研究人員自己在測試結果的解釋中說道,這些新發現不應該被解釋為延遲滿足對孩童的影響完全不重要,而是只關注教幼兒延遲滿足不太可能產生太大影響。

3. 延遲滿足中的群體效應

隨著當今手機、串流媒體影片等一切的出現,人們普遍認為兒童延遲滿足的能力正在惡化。

為了調查這一假設,包括米歇爾在內的一組研究人員進行了一項分析,比較了在1960年代、1980年代或2000年代參加棉花糖測試的美國兒童。這些孩子都來自相似的家庭經濟背景,參加測試時都是3到5歲。

與普遍預期相反,每個出生隊列中兒童延遲滿足的能力都有所提高。2000 年代參加測試的孩子比1960年代參加測試的孩子延遲滿足平均多2分鐘,也比1980年代參加考試的孩子平均多1分鐘。

研究人員認為,這一結果可以用過去幾十年人類平均智商分數的增加來解釋,這與技術變化、全球化的增加和經濟的變化有關。

儘管如此,研究人員有提到他們的研究並不具有結論性。未來需要對更多樣化的受測者進行研究,看看這些發現是否適用於不同的人群,以及可能改變結果的因素。

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